Qual è il tasso di mortalità reale da Covid-19?

Qual è il tasso di mortalità reale da Covid-19?

Questo testo è una traduzione dell’articolo Quanto è letale il coronavirus? Gli scienziati sono vicini a una risposta , pubblicata su Nature.com il 16 giugno 2020.

Questo dato è cruciale per determinare la reazione da adottare di fronte all’epidemia, ma è tutt’altro che facile da stimare.


Una delle domande più importanti riguardo a una nuova malattia infettiva come il Covid-19 è quanto sia mortale. Dopo mesi di raccolta dati, i ricercatori si stanno finalmente avvicinando a una risposta affidabile.

I ricercatori parlano di tasso di mortalità per infezione (IFR) per caratterizzare la letalità di una nuova malattia. Questa è la percentuale di persone infette che moriranno a causa della infezione, comprese quelle che non sono state sottoposte a screening o che non hanno sintomi.

“L’IFR è una delle figure importanti, accanto alla soglia di immunità della mandria, e ha evidenti implicazioni per l’entità di un’epidemia e la gravità con cui dobbiamo prenderla”, spiega Robert Verity, epidemiologo presso l’Imperial College di Londra.

Il calcolo accurato del tasso di mortalità è una sfida in qualsiasi epidemia, poiché si basa sulla conoscenza del numero totale di persone infette – non solo di casi confermati – nonché sul numero esatto di morti per malattia. Ma il tasso di mortalità è particolarmente difficile da determinare per Covid-19, la malattia causata dal virus SARS-CoV-2, spiega Timothy Russell, matematico ed epidemiologo presso la London School of Hygiene and Tropical Medicine. Ciò è in parte dovuto al fatto che molte persone infette hanno sintomi lievi, se presenti, e quindi non vengono rilevati, ma anche perché il tempo tra l’infezione e la morte può essere molto lungo, fino a due mesi. Molti paesi stanno anche lottando per contare con precisione tutti i decessi legati al virus.

I dati raccolti all’inizio della pandemia hanno sovrastimato la mortalità per virus, quindi le analisi successive l’hanno sottovalutata. Oggi numerosi studi – basati su metodologie diverse e complementari – stimano che, nella maggior parte dei paesi, la mortalità da Covid-19 sia compresa tra lo 0,5 e l’1%. “Studi che ritengo affidabili convergono verso questo intervallo”, afferma Timothy Russell. Ma alcuni ricercatori dicono che questa convergenza potrebbe essere solo una coincidenza.

Per comprendere appieno la gravità dell’epidemia, gli scienziati devono capire quanto sia letale il virus in diversi gruppi di persone. Il rischio di morire per Covid-19 varia ampiamente a seconda dell’età, dell’etnia, dell’accesso alle cure, dello stato socioeconomico e delle condizioni di salute sottostanti. Secondo questi ricercatori, è necessario esaminare più in dettaglio questi diversi gruppi.

Il tasso di mortalità è anche specifico per una data popolazione e cambia nel tempo man mano che i medici migliorano i trattamenti per la malattia, complicando ulteriormente la sua stima.

È importante determinare il tasso di mortalità effettivo, in modo che i governi e gli individui possano adottare le risposte appropriate all’epidemia.

 “Se la stima del tasso di mortalità è troppo bassa, la comunità potrebbe non essere ben preparata e rispondere con sufficiente vigore. Al contrario, se la stima è troppo alta, può causare una reazione eccessiva che sarà nella migliore delle ipotesi costosa e nel peggiore dei casi peggiorerà gli effetti dannosi di misure radicali come la reclusione “

Hilda Bastian, dottoranda in medicina, Bond University, Australia

Prime stime divergenti

Le prime indicazioni della mortalità del virus sono state ricavate dal numero totale di casi confermati in Cina. Alla fine di febbraio, l’Organizzazione mondiale della sanità ha stimato approssimativamente che il tasso di mortalità era del 3,8% tra i casi confermati (noto come tasso di mortalità del caso o CFR). Questo tasso di mortalità tra i casi confermati ha raggiunto il 5,8% a Wuhan, l’epicentro dell’epidemia. Ma quelle stime hanno esagerato la pericolosità della malattia, poiché hanno ignorato le molte persone che probabilmente erano state infettate ma non erano state testate, oscurando la reale portata dell’epidemia.

I ricercatori hanno cercato di colmare questa lacuna stimando il tasso di mortalità da modelli che prevedono la diffusione del virus. I risultati di queste prime analisi si aggiravano intorno allo 0,9%, con un intervallo dallo 0,4 al 3,6%, secondo Robert Verity. Il suo modello ha stimato il tasso di mortalità complessivo in Cina allo 0,7% e fino al 3,3% tra le persone di età pari o superiore a 60 anni.

Il team di Timothy Russell ha anche utilizzato i dati raccolti dalla nave da crociera Diamond Princess , messa in quarantena nelle acque giapponesi all’inizio di febbraio, per stimare il tasso di mortalità in Cina. Quasi tutti i 3.711 passeggeri e l’equipaggio sono stati testati, consentendo ai ricercatori di contare il numero totale di infezioni (quasi 700) – inclusi i casi asintomatici (18% dei casi) -, e morti in una popolazione nota. Il tasso di mortalità tra i passeggeri Diamond Princess ha raggiunto l’1,2%. Confrontando il tasso di mortalità per i casi confermati stimato in Cina, il suo team ha stimato un tasso di mortalità complessivo dello 0,6%.

“Questi studi avevano lo scopo di ottenere rapidamente stime approssimative del tasso di mortalità da Covid-19”, spiega Robert Verity. Ma i ricercatori dovevano anche fare stime complesse, ancora da verificare, del numero di casi confermati e del numero effettivo di persone infette. “Queste stime preliminari dovrebbero essere aggiornate non appena saranno disponibili dati migliori”.

Sulle tracce degli anticorpi

Indagini su larga scala per testare la proporzione di individui che hanno sviluppato anticorpi contro SARS-CoV-2, noti come indagini di sieroprevalenza, dovrebbero aiutare a perfezionare le stime del tasso di mortalità. In tutto il mondo sono in corso circa 120 indagini di sieroprevalenza. Ma i risultati delle prime indagini sierologiche hanno solo confuso il quadro, suggerendo che il virus era molto meno mortale di quanto si pensasse in precedenza.

In uno dei primi studi, 919 persone sono state testate nella città tedesca di Gangelt , dove è stato osservato una grande focolaio epidemico. Di questi individui, circa il 15,5% aveva anticorpi al virus, una percentuale cinque volte superiore a quella dei casi confermati di Covid-19 in città all’epoca. Questa cifra è stata utilizzata per ricavare un tasso di mortalità dello 0,28%. Ma questo studio è basato su un numero relativamente piccolo di persone.

Altri tra questi primi studi di sieroprevalenza non hanno tenuto correttamente conto della mancanza di sensibilità e specificità dei test sierologici utilizzati, né del bias di rappresentatività tra le popolazioni campionate e le popolazioni reali, giudice Robert Verity.

Questi problemi potrebbero aver gonfiato artificialmente le stime del numero totale di persone infette e quindi abbassato la stima del tasso di mortalità del virus, secondo il ricercatore. Allo stesso modo, il fatto che non tutte le morti per Covid-19 vengano conteggiate – un problema che colpisce molti paesi, poiché non tutte le persone che muoiono vengono testate per il virus – può anche distorcere il tasso di mortalità, spiega Gideon. Meyerowitz-Katz, dottorando in epidemiologia presso l’Università di Wollongong, Australia.

Nelle ultime settimane sono stati pubblicati studi di sieroprevalenza più ampi. Forniscono stime del tasso di mortalità più elevate rispetto ai primi studi. Un sondaggio su oltre 25.000 persone in Brasile , pubblicato su medRxiv, ha fornito un tasso di mortalità dell’1%. Un altro studio, che ha testato più di 60.000 persone in tutta la Spagna , riporta una prevalenza di anticorpi del 5%, ma i risultati non sono ancora stati analizzati ufficialmente. Il team non ha calcolato il tasso di mortalità, ma sulla base dei risultati Robert Verity stima che il tasso di mortalità in Spagna sia intorno all’1%.

Diversi ricercatori, tra cui Timothy Russell e Robert Verity, trovano significativo che un numero crescente di studi in diverse parti del mondo convergono su stime del tasso di mortalità in un intervallo compreso tra 0,5 e 1%. Ma altri scienziati sono ancora cauti. “Questa tendenza potrebbe essere solo un colpo di fortuna”, ha detto Gideon Meyerowitz-Katz.

Marm Kilpatrick, ricercatore in malattie infettive presso l’Università della California, Santa Cruz, osserva inoltre che la maggior parte dei dati provenienti da studi sierologici non è stata pubblicata su riviste scientifiche peer-reviewed. È difficile sapere quando e come sono stati raccolti e calcolare correttamente un tasso di mortalità che tenga conto del tempo che intercorre tra l’infezione e la morte, dice.

Marm Kilpatrick e altri stanno aspettando con impazienza ampi sondaggi che stimino i tassi di mortalità in tutte le fasce d’età e tenendo conto delle condizioni preesistenti, che fornirebbero un quadro più accurato della mortalità da Covid-19. Uno dei primi studi per tenere conto dell’effetto dell’età è stato pubblicato la scorsa settimana . Sulla base dei dati di sieroprevalenza a Ginevra, questo studio stima il tasso di mortalità allo 0,6% per la popolazione totale e al 5,6% per le persone di età pari o superiore a 65 anni.

Questi risultati non sono stati sottoposti a revisione paritaria, ma Marm Kilpatrick afferma che lo studio affronta molti dei problemi riscontrati nelle precedenti indagini di sieroprevalenza. “Questo studio è ciò che dovrebbe essere fatto con tutti i dati sierologici”.

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Claudio Torbinio

Antropologo informatico, Trauma Nurse, memetista, influencer, blogger, editor e ghostwriter. Studio Management Delle Associazioni Sanitarie. Scrivo testi gratuiti per editori online.